La Reserva Federal enfrenta una encrucijada inflacionaria


inflation001La mayoría de los funcionarios de la Reserva Federal de Estados Unidos concuerda en que la economía ya alcanza o está muy cerca de lograr lo que los economistas consideran pleno empleo, la tasa por debajo de la cual la inflación empieza a subir.

Las discrepancias, no obstante, giran en torno a lo que debería ocurrir después.

En momentos en que la desocupación se halla por debajo de 5% y la creación de empleos se modera, uno de los debates clave en la reunión de política de esta semana será cuánto más puede el banco central dejar que caiga el desempleo sin generar riesgos de una aceleración de la inflación.

Por un lado hay funcionarios, incluyendo miembros de la junta de gobernadores como Lael Brainard y Daniel Tarullo, que creen que hay margen para una mejora del mercado laboral. Permitir que el desempleo siga bajando de su nivel actual de 4,9% les daría a más estadounidenses —especialmente a las minorías étnicas— la oportunidad de regresar a la fuerza laboral y compartir las ganancias de la expansión, dicen.

El contraargumento de funcionarios como John Williams, presidente del Banco de la Reserva Federal de San Francisco, es que dejar que la desocupación baje demasiado podría provocar un alza de los precios, lo que obligaría a la Fed a elevar las tasas de interés de corto plazo más rápido de lo que quisieran. Eso podría dar lugar a un bajón que golpearía con más fuerzas a las minorías étnicas.

“Entiendo el deseo de intentar ayudar a todos en la economía”, dijo Williams el 6 de septiembre en Reno, Nevada. “Pero pienso que tener una economía sobrecalentada por demasiado tiempo genera el riesgo (…) de crear las condiciones que luego podrían llevar a una recesión que desbarate todo eso”.

Las veces que ha enfrentado alzas de la inflación en el pasado, la Fed no ha tenido un gran desempeño a la hora de combatirlas sin causar un gran aumento del desempleo.

En los años 60 y principios de los 70, el banco central dejó que la tasa de desocupación cayera por debajo de las estimaciones de pleno empleo. Varios golpes inflacionarios y las severas recesiones que les siguieron han dejado a los funcionarios renuentes a poner a prueba ese umbral, pese a que hay poca evidencia de presiones inflacionarias.

La presidenta de la Fed, Janet Yellen, ha expresado empatía por ambos bandos, y acotó en un discurso en marzo que el banco central podría estar equivocado en su estimación del nivel de pleno empleo. La estimación media entonces era de 4,8%, y ella dijo que el nivel real probablemente era más bajo. Por lo tanto, “podría hacer falta un nivel de desempleo más bajo para eliminar por completo la capacidad ociosa en el mercado laboral, impulsar un crecimiento más rápido de los salarios, y devolver la inflación a nuestra meta de 2%”.

Ante las discrepancias sobre si subir las tasas o no, la Fed se inclina por dejarlas sin cambios en su reunión del martes y miércoles. El banco central ha mantenido su tasa de referencia a corto plazo entre 0,25% y 0,5% desde diciembre.

El debate al interior de la Fed tiene lugar en medio de la creciente presión de legisladores progresistas y activistas laborales, que instan al banco central a no subir las tasas en los precisos momentos en que los afroamericanos, los hispanos y otros trabajadores de bajos ingresos empiezan a notar progresos económicos.

Los funcionarios dicen que algunas mediciones de la capacidad ociosa en el mercado laboral sugieren que aún hay brechas que deben cerrarse. El porcentaje de trabajadores de entre 25 y 54 años que participa en la fuerza laboral aún se encuentra por debajo de su nivel previo a la crisis, en 81,3% en agosto, comparado con 82,9% en el mismo mes de 2007.

El ingreso medio de los hogares estadounidenses creció 5,2% el año pasado, a US$56.516, el mayor incremento anual desde que empezó este sondeo en 1967, informó la Oficina del Censo la semana pasada. De todas formas, quedó 1,6% por debajo del nivel de 2007 y fue 2,4% menor que el récord registrado en 1999.

Al mismo tiempo, la medición inflacionaria preferida de la Fed continúa por debajo de su meta de 2%, y las expectativas de inflación han disminuido.

“Ante la presencia de incertidumbre y la ausencia de presiones inflacionarias en aceleración, sería imprudente que la política cierre la posibilidad de lograr mayores ganancias en el mercado laboral”, dijo Brainard en un discurso en Chicago el 12 de septiembre.

Parte del desafío para ambos bandos es que nadie sabe cuál es el punto óptimo, es decir, cuán bajo puede caer la tasa de desempleo y por cuánto tiempo antes de que la inflación comience a subir con fuerza.

La Oficina de Presupuesto del Congreso de EE.UU. estima que el pleno empleo —conocido también como tasa de desempleo no aceleradora de la inflación (NAIRU, por sus siglas en inglés)— es de 4,8%, igual que las estimaciones que realizó la Fed en marzo y junio y ligeramente menor que la actual tasa de desempleo. No obstante, las estimaciones de esta oficina han variado con el tiempo.

Eso es suficiente para que algunos funcionarios teman que un aumento de la inflación sea inminente, según la creencia tradicional de que la caída del desempleo conduce a un alza de los salarios, lo que a su vez impulsa los precios y genera inflación. No obstante, la llamada curva de Phillips no ha funcionado de la forma en que han previsto muchos funcionarios de la Fed.

“Nadie puede demostrar que están equivocados, salvo por el hecho de que seguimos doblando la esquina y no hay inflación”, afirma Jared Bernstein, académico sénior del Centro de Presupuesto y Prioridades de Política y ex asesor del gobierno de Barack Obama.

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